El bajo

El bajo

El bajo es un instrumento de acompañamiento, también usado como solista en estilos de música diversos

El Bajo, un instrumento de acompañamiento 

El bajo eléctrico es similar en apariencia y construcción a la guitarra eléctrica, pero con un cuerpo de mayores dimensiones, un mástil de mayor longitud y escala, tiene cuatro, cinco y hasta seis cuerdas afinadas según la afinación estándar del contrabajo. 

El bajo eléctrico, al igual que el contrabajo, suena una octava más grave de como se representa en notación musical.

Como la guitarra eléctrica, el bajo eléctrico necesita ser conectado a un amplificador para emitir sonidos. 

Se usa como instrumento de acompañamiento o como instrumento solista en estilos de música diversos, incluyendo el rock, el heavy metal, el pop, el blues, el jazz, la música latina, el reggae, el funk o el flamenco.

Historia del bajo eléctrico:

El bajo en la década de los años 30

 A mediados de la década de los treinta, el inventor y guitarrista Paul Tutmarc, de Seattle (Washington), desarrolló el primer bajo eléctrico de cuerpo macizo de la historia, un instrumento muy similar a los bajos modernos, que había sido diseñado para ser sostenido y ejecutado horizontalmente.

En 1935, el catálogo de ventas de la compañía de Tutmarc, Audiovox, ofrecía su violín-bajo electrónico, un instrumento de cuerpo sólido con un mástil de 30 pulgadas y media que disponía de trastes. 

Cambios y mejoras del bajo eléctrico en el tiempo

El cambio de forma, acercándolo a una guitarra, hizo al instrumento más fácil de transportar, y la adición de los trastes eliminó los problemas de afinación propios del contrabajo, haciendo del bajo eléctrico un instrumento mucho más fácil de ejecutar que éste último.

Sin embargo, el invento de Tutmarc no tuvo demasiado éxito comercial, por lo que su idea no fue retomada hasta principios de la década de 1950, con la llegada de Leo Fender y su Precision Bass. 

El bajo en la década de los años 50

A inicios de la década de 1950, el ingeniero e inventor Leo Fender, desarrolló con la ayuda de su empleado George Fullerton el primer bajo eléctrico producido en serie de la historia.

Su Precision Bass, introducido en 1951 se convirtió en el estándar de la industria.

El Precision Bass disponía de un cuerpo angulado similar al de la guitarra Telecaster y una sola pastilla de bobinado simple, pero en 1957 se modificó su diseño para presentar un cuerpo de contorno redondeado con una pastilla doble de cuatro polos.

Esta pastilla estaba formada de dos partes similares a las pastillas de las mandolinas que Fender. Monk Montgomery fue el primer bajista conocido en usar el nuevo instrumento.

Otros bajistas pioneros en el uso del nuevo instrumento fueron Roy Johnson, Shifty Henry, Bill Black entre otros. Tras el lanzamiento de Fender, Gibson presentó en 1953 su modelo EB-1, con forma de violín y pica, seguido de su modelo EB-0, de aspecto más convencional. El EB-0 era, de hecho, muy similar a la Gibson SG, aunque los primeros modelos disponían de un cuerpo que lo asemejaban más a la conocida guitarra Les Paul.

Mientras que los bajos de Fender montaban pastillas situadas entre la base del mástil y el puente, muchos de los primeros bajos de Gibson mostraban una sola pastilla de tipo humbucker montada directamente bajo la base del mástil.

El bajo en la década de los años 60

El modelo EB-3, de 1961 contaba además con una pastilla adicional, de tipo humbucker pero de tamaño reducido, situada cerca del puente del instrumento. Gibson mostraba cierta tendencia a fabricar instrumentos de dimensiones reducidas y, de hecho, no presentó un bajo de escala estándar (34 pulgadas) hasta 1963, con el lanzamiento de su modelo Thunderbird, que fue, además, el primer bajo de Gibson que utilizaba dos pastillas humbucker situadas en una posición más tradicional, entre el puente y la base del mástil.

Otras compañías más pequeñas iniciaron sus actividades, en 1956, Rickenbacker o Höfner entre otras. En 1960, el Fender Jazz Bass fue presentado junto a la guitarra Jazzmaster como el modelo Deluxe del Precision.

El Jazz Bass disponía de dos pastillas de bobinado simple, una cercana al mástil y la otra en la posición que ocupaba la pastilla simple del Precision.

El modelo fue diseñado por Leo Fender para proporcionar a los guitarristas un instrumento aún más fácil de ejecutar que el Precision, dadas las dimensiones más pequeñas de su mástil.

Fender lanzó seis años más tarde su modelo Mustang Bass, un instrumento de escala corta y precio reducido. 

El bajo en la década de los años 70

La década de 1970 asistió a la fundación de la compañía Music Man por parte de Leo Fender, cuyo buque insignia era el modelo Stingray, el primer bajo producido en serie con electrónica activa.

Distintos modelos se fueron identificando y así, el modelo 4001 de Rickenbacker se asociaba con bajistas de rock progresivo, mientras que el Stingray de Music man se identificaba con el estilo funk.

El bajo en la década de los años 80

Con la llegada de la década de 1980, constructores e ingenieros continuaron explorando nuevas posibilidades.

En 1979, Ned Steinberger había presentado un bajo sin cabezal ni cuerpo, y más tarde continuaría con sus investigaciones, como el uso de materiales alternativos como el grafito, o la palanca de trémolo para el bajo, presentada en 1984.

En 1987 la compañía Guild lanzó su modelo Ashbory, un instrumento sin trastes que usaba cuerdas de silicona y una pastilla piezoeléctrica, que ofrecía una simulación más que aceptable del sonido del contrabajo acústico.

El bajo en la década de los años 90

A finales de la década de los ochenta se empezó a popularizar los bajos acústicos, de caja hueca pero amplificados mediante pastillas. 

Durante la década de 1990 los bajos de cinco cuerdas se fueron haciendo progresivamente más comunes y accesibles, y un número cada vez mayor de bajistas comenzaron a utilizarlos para aprovechar sus nuevas posibilidades.

Los principales componentes del bajo eléctrico son: 

Cuerpo: Construido en la mayoría de los casos con diversas variedades de madera, es posible encontrar instrumentos fabricados con diversos materiales plásticos o acrílicos, así como múltiples formas de diseño.

Gran cantidad de instrumentos presentan un golpeador de plástico, una pieza destinada a proteger el acabado del cuerpo de los golpes y arañazos del ejecutante o de otros incidentes. 

Mástil: Construido generalmente en madera o con cualquier otro tipo de material alternativo, el mástil puede ir atornillado al cuerpo o bien formar una sola pieza con él. Su función principal es la de transmitir la vibración de las cuerdas al cuerpo, y si la unión de ambas piezas no es buena, pueden aparecer problemas de estabilidad.

El diapasón va generalmente montado sobre el mástil, aunque los primeros modelos de Precision Bass carecían del mismo.

La cejilla, construida de plástico, marfil, hueso u otros materiales, tiene la función de sujetar las cerdas a la altura del clavijero, permitiendo que vibren libremente y transmitiendo esta vibración al mástil. 

Hardware: Incluye las partes metálicas del instrumento, entre las que se encuentran las clavijas de afinación y el puente que, construido generalmente en metal, tiene una importancia decisiva en el sonido final del instrumento. 

Cuerdas: Construidas generalmente a base de alguna aleación metálica, las cuerdas son otro de los elementos cruciales que determinan el sonido del instrumento. 

Componentes electrónicos: Se incluyen las pastillas y la circuitería, que puede ser pasiva o activa.

Los bajos activos requieren alimentación externa, y poseen un ecualizador incorporado que permite regular las distintas frecuencias tales como graves, medios y agudos desde el propio panel del instrumento. 

En los últimos años, al lado de los instrumentos fabricados en cadena de montaje ofrecidos por las compañías tradicionales, se asiste a una notable proliferación de instrumentos fabricados artesanalmente por luthieres individuales.

La madera más común para la fabricación del cuerpo es el aliso, mientras que el arce se emplea con profusión en la fabricación de mástiles y el palo rosa para los diapasones.

Otras maderas de uso común son: caoba, fresno, arce, tilo americano y álamo para el cuerpo; caoba para el mástil; y arce, palorosa o ébano para el diapasón.

Entre las maderas exóticas o preciosas usadas en la fabricación de estos instrumentos, encontramos la bubinga, el wenge, el ovangkol, el zebrano o el ébano. El uso de estas maderas está normalmente reservado a instrumentos de gama alta.

El mástil puede estar atornillado al cuerpo o puede ser de una sola pieza.

Algunos bajistas atribuyen a los bajos de mástil atornillado un sonido más brillante, mientras que la mayoría de aficionados sostiene que los instrumentos de mástil continuo poseen un mayor sustain.

En cualquier caso, el sonido final de un instrumento dependerá de muchos otros factores además del tipo de mástil tipo de maderas, electrónica, etc…